Omniradar toont het belang van netwerken

‘Als startup in de VS ben je al gauw vijf miljoen kwijt voor je je eerste chip produceert’, observeert Hans Brouwer. Zoveel geld hadden hij en Paul van Zeijl niet, toen ze in 2010 begonnen met Omniradar. Het bedrijf maakt radarsystemen op chip, bedoeld voor de korte afstand. Een concrete toepassing zijn trucks: met radar zouden chauffeurs ook bij mist en regen een goed beeld kunnen krijgen van wat zich achter hun wagen afspeelt. Op termijn zou zelf de buitenspiegels – die toch maar een beperkt zicht geven – verwijderd kunnen worden, met een forse brandstofbesparing tot gevolg.

Wat Brouwer en Van Zeijl wel hadden: tientallen jaren ervaring met radar en dus de nodige contacten. Van Zeijl: ‘Aanvankelijk hebben we geleefd van ons spaargeld en dat ook ingezet om twee mensen aan te nemen. Daarnaast kregen we veel steun van de TU Eindhoven, waar we ons mochten vestigen. Een promovendus heeft geholpen met de miniaturisering van het ontwerp. Bij NXP mochten we meelopen met proefseries van interne projecten, waardoor we minder kwijt waren voor de eerste chip.’

De samenwerking met de TUE leidde ertoe dat STW twee keer een ‘valorisation grant’ toekende. Software tools werden met grote korting binnen gesleept. Nog in de onderzoeksfase groeide Omniradar tot zes man, waarvoor nieuwe behuizing nodig was. Deze maand verhuist Omniradar opnieuw, naar een drie keer zo grote ruimte, met dank aan een geslaagde investeringsronde.

Development kit

‘We hebben gesproken met institutionele fondsen, maar die zagen meer in apps en software dan in complexe IC’s’ , vertelt Van Zeijl. ‘Anderen vonden het te pril. Als we een half miljoen omzet draaiden konden we terugkomen, maar dan hebben we ze niet meer nodig. Banken hebben we niet eens geprobeerd. We konden een innovatiekrediet krijgen van de overheid, maar dan moesten we tenminste één andere investeerder hebben. Die hebben we gevonden in Orlaco, een Nederlandse producent van camerasystemen voor vrachtwagens.’

Met de 2,6 miljoen aan financiering kan Omniradar de volgende stap maken. Er is inmiddels een development kit, waarmee potentiële klanten kunnen testen of de technologie past bij hun toepassing. Daar is de nodige belangstelling voor. De lijst denkbare toepassingen is legio: kleine drones, parkeersensoren, automatische deuren.

‘Dat wij al deel uitmaakten van een netwerk heeft ons zeer geholpen’, zegt Brouwer. ‘Bij gesprekken op beurzen valt mij op dat de verwevenheid van universiteiten, onderzoeksinstellingen en bedrijfsleven elders– en zeker in Duitsland – veel hechter is. Het precompetitieve traject loopt daar veel langer. Daar kan het Nederlandse innovatiebeleid nog wat van leren.’

×